Importancia del oxígeno


El oxígeno es un elemento químico entre los más ligeros de la tabla periódica. Dentro del rango ambiental de temperaturas, es un gas muy reactivo, incoloro, inodoro e insípido. Su forma estable está representada por la unión de dos átomos, siendo el segundo componente de la atmósfera (21 %). A su vez es constituyente del agua, los óxidos, los ácidos e infinidad de sustancias orgánicas. Su origen en el fluido que respiramos proviene de la fotosíntesis de plantas y cianobacterias.

Oxígeno – Fuente: Pixabay

Hablamos de un elemento cuya presencia en el planeta es altamente significativa, acaparando el 50% del peso de su corteza. Cifra que se entiende teniendo en cuenta que constituye 2/3 del cuerpo humano y nueve décimas partes del agua. Pero su relevancia no solo brilla en términos cuantitativos, desempeñando un rol básico en los ciclos de carbono y nitrógeno.

Es interesante la importancia que adquiere la excitación alcanzada por el impacto de los vientos solares. A la ionización de sus átomos se deben las tonalidades roja y verde-amarillenta de las auroras boreales y australes.

Importancia en Medicina

El buen funcionamiento del organismo necesita tener una presión parcial de oxígeno entre un límite superior y otro inferior. De suerte que cuando la sangre sufre una caída por debajo del límite inferior se produce una hipoxemia. Esta acarrea la disminución de la difusión de oxígeno en los tejidos, llamada hipoxia, cuyo grado extremo, la anoxia, puede desencadenar la muerte.

Situaciones orgánicas importantes en las que interviene este elemento son las oxidaciones a nivel celular provocadas por los radicales libres. Estos tienen cargas eléctricas que le hacen muy reactivo, combinándose con carbohidratos, proteínas, ácidos nucleicos y lípidos. Estas moléculas se oxidan, produciéndose reacciones en cadena que bloquean las membranas celulares y alteran la función de las mitocondrias.

En cuanto a tratamientos, la oxigenoterapia es un recurso común en situaciones respiratorias críticas por patologías graves como enfisema o neumonía. Recientemente se ha extendido a la cirugía estética como alternativa a la mesoterapia para tratar pieles secas o con arrugas.

Importancia industrial

Se trata de una de las sustancias químicas de mayor demanda industrial tras el ácido sulfúrico y el nitrógeno. Su principal utilidad está en la obtención de acero en las plantas de fundición de hierro. Estas absorben más de la mitad del que se produce, con la función principal de eliminar impurezas.

Otros ámbitos en los que también se emplea son la fabricación de productos textiles, como el poliéster, y de productos anticongelantes. Igualmente tiene cabida en los procesos de blanqueado de pulpa y papel.

Importancia ecológica

La cantidad de O2 disuelto es un indicador fiable de la calidad del agua, pues este es necesario para todas las formas de vida acuática. Las bacterias aerobias consumen ese O2 disuelto para degradar la materia orgánica, que así desaparece poco a poco. Por eso deben evitarse cantidades excesivas de materiales orgánicos biodegradables en el agua porque reducen el oxígeno necesario.

El nitrógeno y el fósforo alimentan el crecimiento de algas que agotan el O2 del agua, un proceso denominado eutrofización. Un caudal de agua carente de la concentración mínima de este elemento es inviable para soportar la presencia de peces. Y ello conduce irremisiblemente a la muerte biológica de ese ecosistema.

El ozono

El ozono es una variedad alotrópica del oxígeno que se encuentra en la ozonosfera, donde actúa como filtro para los rayos ultravioleta. Fuera de su estado natural es importante su utilidad como desinfectante de aguas durante su tratamiento.

Asimismo tiene interés dentro la Medicina la llamada ozonoterapia, indicada para mejorar algunos procesos de cicatrización. No obstante, debe hacerse notar la peligrosidad que entraña recurrir a frecuentes administraciones de altas concentraciones de ozono.

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